NATIVO Story #3 - Los Ngäbe y la lucha por la Tierra

En todo el continente americano, desde México hasta la Patagonia, se han alzado contra la explotación de la tierra perpetrada por grandes corporaciones transnacionales. Las organizaciones y movimientos sociales se han organizado para rechazar el avance de las empresas que llegan para arruinar los recursos naturales. Estas empresas utilizan procesos que desplazan a las poblaciones indígenas y destruyen el medio ambiente. Este es un tema que ha estado golpeando dramáticamente a la población Ngäbe en Panamá desde la década de 1980.

Los Ngäbe son el grupo étnico indígena más grande de Panamá, formado por unas 300.000 personas. Mediante una variedad de acciones realizadas a lo largo de décadas, lograron obtener el reconocimiento de la comarca Ngäbe-Buglé por la Constitución panameña con la Ley 10, aprobada el 7 de marzo de 1997. Este territorio es un área demarcada físicamente bajo un régimen de autogobierno que reconoce la colectividad de la tierra, sus asambleas indígenas como un cuerpo principal, las autoridades tradicionales y sus costumbres. En el artículo 16, la ley especifica que "el Estado reconocerá los títulos de propiedad y los derechos de propiedad de todos los nativos de los grupos étnicos Ngäbe y Buglé, residentes en el área, que se encuentran fuera de los límites de la comarca, establecidos de conformidad con las disposiciones legales vigentes y de acuerdo con el inventario realizado por la Reforma Agraria".

El pueblo Ngäbe ha representado ser la mano de obra barata en el sector agrícola panameño durante más de cien años. Son la fuerza laboral esencial en las plantaciones de banano y en la cosecha de azúcar y café, tanto en Panamá como en Costa Rica, a donde emigran para trabajar. A pesar de su importante contribución económica, han estado recibiendo durante décadas los peores salarios y han sido objeto de discriminación racial. Habitan en la cordillera del centro-oeste de Panamá, un área que resultó no ser muy productiva para la agricultura, sino rica en depósitos de cobre y oro que valen millones de dólares. El proceso de expropiación de tierras a través de la minería y represas ha estado afectando a toda la comarca Ngäbe-Buglé, especialmente en las provincias de Bocas del Toro y Chiriquí.

"Desde que tengo memoria, cuando tenía alrededor de 6 o 7 años, mis abuelos siempre me contaron sobre su desacuerdo con la minería."

La comarca Ngäbe-Buglè

La resistencia contra la minería.

Julián Caballero Jiménez es un ex-policía y ahora se dedica al servicio comunitario en Llano Tugrí, la capital de la comarca Ngäbe-Buglé. "Desde que tengo memoria, cuando tenía alrededor de 6 o 7 años, mis abuelos siempre me contaron sobre su desacuerdo con la minería", dice Julián, "La historia de lo que sucedió en el área de Llano Tugrí comienza en los años 80, cuando se iniciaron exploraciones en el Cerro Colorado.” Durante los 30 años de protestas, la minería se planificó, comenzó y ejecutó sin la menor consideración de la opinión de los Ngäbe. Esto condujo a protestas por parte de las poblaciones de las áreas cercanas a Cerro Colorado, alcanzando el pico en los años 2009-2012.

En 2009, Rogelio Montezuma, líder del área de Hato Chamí, se unió a cientos de Ngäbe y caminó 19 días desde las fronteras de la comarca hasta la ciudad de Panamá, cubriendo una distancia de 370 kilómetros. Llegaron el 6 de octubre a la Asamblea Legislativa, donde presentaron un proyecto de ley que tenía como objetivo fijar una moratoria de 25 años sobre las intenciones mineras que podrían ocurrir en Cerro Colorado. Este proyecto de ley no recibió ninguna consideración de la Asamblea Legislativa. Montezuma solía decir: “El gobierno cree que esto es lo único que puede ser bueno para nosotros. No entiendo esto. Queremos hacer nuestra agricultura y obtener nuestros productos, ellos quieren sacarnos. Tenemos nuestros cultivos, solo queremos educación y que la gente tenga la posibilidad de tener profesiones, no queremos ser destruidos por la contaminación".

Los sindicatos de empresas bananeras independientes en Changuinola, Bocas del Toro.

En julio de 2010, el gobierno tenía la intención de imponer un conjunto de leyes en virtud de un proyecto de ley (la llamada "Ley Chorizo") que, entre otras cosas, tenía como objetivo debilitar a los sindicatos al reducir los descuentos de las cuotas de los trabajadores, modificando las leyes ambientales para facilitar proyectos sin estudios de impacto ambiental y permitir que los oficiales de policía acusados de violar los derechos humanos permanezcan en sus cargos sin sanciones. En esa ocasión, los sindicatos de trabajadores de Chiriquí y los sindicatos de empresas bananeras independientes convocaron una huelga en la provincia de Bocas del Toro. La movilización fue duramente reprimida, con un saldo de diez muertes y cientos de heridos, pero dio lugar a la primera huelga general nacional de la última década y la ley tuvo que ser parcialmente derogada.

"Proteger el Cerro Colorado es importante debido a la biodiversidad existente, de la que dependen la cultura, las tradiciones y las costumbres de los Ngäbe, así como los ríos que suministran alimentos."

Retrato de Pedro, cultivador en Llano Tugrí.

En 2011, el gobierno intentó imponer un nuevo Código de Minería que facilitó la exploración y la explotación minera en todo el país. Miles de Ngäbe bajaron a la carretera Interamericana y la cortaron durante varios días, lo que obligó al Presidente Martinelli a derogar el Código de Minería y firmar un acuerdo mediante el cual se comprometió a suspender toda la explotación minera e hidroeléctrica en la región, en particular del Cerro Colorado, depósito de cobre donde viven miles de familias. El gobierno tuvo que negociar y estar de acuerdo con el movimiento.

En 2012, miles de personas abandonaron sus comunidades regionales para volver a recortar la Interamericana debido a la intención del gobierno de reactivar una nueva versión del Código de Minería, una actualización que no incluía la prohibición de desarrollar minas y plantas hidroeléctricas en la región. Liderada nuevamente por Rogelio Montezuma y Silvia Carrera, presidenta de la comarca, la protesta exigió la prohibición de la explotación minera y la construcción de nuevas centrales hidroeléctricas en su región.

Antes de reprimir la protesta con la fuerza, el gobierno también cortó las comunicaciones con la zona de conflicto y prohibió cualquier suministro de agua o alimentos a quienes protestaron. Un manifestante, Jerónimo Rodríguez Tugrí, murió. Otras decenas resultaron heridas y cientos fueron detenidos. Gracias al enorme apoyo que recibió la protesta en todo el país, tanto de otros grupos étnicos indígenas como de los ciudadanos, finalmente el entonces presidente Ricardo Martinelli sanciona la Ley 11 del 26 de marzo de 2012, que garantizó la no explotación y exploración de la mina de Cerro Colorado o de cualquier otro yacimiento dentro de la comarca Ngäbe-Buglé, pero que excluye el proyecto hidroeléctrico de Barro Blanco ya que se encuentra oficialmente fuera de la comarca.

“La protección de Cerro Colorado es importante debido a la biodiversidad existente, de la que dependen la cultura, las tradiciones y las costumbres de los Ngäbe, así como los ríos que suministran alimentos. Además, Cerro Colorado se considera un corredor biológico mesoamericano y es el pulmón de la región.” - dijo Montezuma en ese entonces y su forma de pensar todavía está profundamente arraigada en las generaciones actuales. Según Julian, “nuestra gente se ha opuesto a cualquier tipo de explotación de los recursos naturales en nuestra tierra. Una de las razones principales de esto es que es algo que heredamos, la conciencia de que los recursos naturales no están destinados a ser explotados, sino que deben preservarse. Es por eso que, por naturaleza, las personas Ngäbe no están de acuerdo con tales actividades dentro de nuestro territorio.”

La delimitación de la comarca Ngäbe-Buglè en Norteño, Bocas del Toro.

La lucha por preservar los ríos.

No muy lejos de San Félix, a solo 10 km de la comarca Ngäbe-Buglé, hay otra zona afectada por el desplazamiento, esta vez debido a la represa, el área alrededor del río Tabasará. A pesar de la resistencia de las comunidades Ngäbe, el proyecto hidroeléctrico Barro Blanco comenzó oficialmente en 2016, inundando un área de aproximadamente 258 hectáreas y causando que más de 150.000 personas abandonaran sus tierras, sin mencionar la pérdida de los petroglifos antiguos que rodean el río Tabasará. Según el gobierno, los 28 megavatios de energía producidos por la planta todos los días “aumentarán la producción hidroeléctrica y reducirán la dependencia de los combustibles fósiles que se importan para generar electricidad.”

La construcción de Barro Blanco es el primer paso hacia la implementación del Plan Nacional de Energía 2015-2050, que apunta a enfrentar el cambio climático con una economía de bajo carbono. Panamá genera el 70% de su electricidad a partir de fuentes renovables, con una mayoría de esa proporción (90%) proveniente de plantas hidroeléctricas y, más recientemente, energía eólica. Una cifra que se espera que alcance el 80% entre 2018 y 2020.

El río Róbalo cerca de Norteño, Bocas del Toro.

Desde 2015, se ha registrado que al menos 37 proyectos hidroeléctricos se encuentran en la etapa de diseño o construcción, todos los cuales afectan a los ríos de mayor flujo de Panamá, hogar de las poblaciones indígenas. El plan define inequívocamente cómo el consumo de energía del país está determinado por un modelo económico orientado a servicios. En ese sentido, el Canal de Panamá es de vital importancia ya que se considera un engranaje importante en el comercio mundial.

La construcción de infraestructuras parece ser necesaria para hacer el cambio hacia energías limpias. Sin embargo, cuando se trata de los conflictos que se originaron a partir de ellos, se espera que las diferentes partes de la sociedad civil encuentren un punto de acuerdo, dado que el sistema de energía tendrá que expandirse constantemente. Tal acuerdo es la parte faltante clave de la ecuación. Desde 2007, cuando el gobierno anunció la construcción del proyecto Barro Blanco, los Ngäbe se han opuesto enérgicamente a él y lo han estado combatiendo desde entonces. Fueron a los tribunales y protestaron, pero el gobierno no los escuchó ni consultó con ellos.

“Antes de que la compañía construyera la represa, vivíamos libremente en un área amplia y segura. Una vez que se construyó la presa, ya no podíamos dedicarnos a la caza y la agricultura como solíamos hacer, ya que nos encontramos confinados en un área mucho más pequeña y más estrecha."

La represa Chan I en el Valle de Risco, Bocas del Toro.

Este es el caso de otra planta hidroeléctrica altamente disputada que se construyó en la provincia de Bocas del Toro, cerca de Changuinola, llamada Chan 75 (también conocida como Chan I). “Antes de que la compañía construyera la represa, vivíamos libremente en un área amplia y segura. Una vez que se construyó la presa, ya no podíamos dedicarnos a la caza y la agricultura como solíamos hacer, ya que nos encontramos confinados en un área mucho más pequeña y cerrada” dice Genaro Palacio, un residente de Valle del Rey.

En 2007, el gobierno panameño otorgó una concesión a la filial de AES, AES Changuinola, para construir Chan 75, una represa de 233 megavatios en el río Changuinola en la provincia de Bocas del Toro, que limita con Costa Rica en el oeste de Panamá. En 2008, un grupo de miembros de la comunidad presentó una petición a la Comisión Interamericana de Derechos Humanos (CIDH) que detallaba los abusos contra las comunidades. En 2009, la CIDH solicitó al gobierno de Panamá que suspendiera la construcción a la espera de nuevas investigaciones. La solicitud fue ignorada y el proyecto se completó en 2011.

La familia Palacio, Valle del Rey, Bocas del Toro.

Chan 75 desplazó a 1.000 personas y 180 familias Ngäbe. "De las 6.6 hectáreas que nos dieron para reconstruir nuestras casas, no hay un solo documento que establezca que somos los dueños de la tierra, o que legalmente podemos unir, defender y garantizar nuestra vida aquí", continúa Genaro, "que hace que todos los residentes de Valle del Rey se sientan inseguros de lo que sucederá en un futuro próximo. ¿Cómo van a vivir las generaciones futuras? ¿Cómo pueden defenderse?”

Hasta la fecha, se desconoce el número de Ngäbe no compensados o compensados por Chan 75. La compensación proporcionada hasta el momento no apoyará a sus familias a largo plazo. Genaro comparte la misma opinión: “Nos destruyeron y nunca nos compensaron por el daño permanente que nos han causado. La compañía fracasó completamente cuando se trata de reubicar a las familias. Nunca se construyeron caminos ni aceras, así como el muelle que se prometió. Pero tienen constancia de que hicieron todo esto, cuando en realidad no se ha hecho nada. Y cuando preguntas, no hay respuesta.”

La casa donde viven Genaro Palacio y su familia, en los acantilados del Valle del Rey.

Las consecuencias de la construcción de la central hidroeléctrica Chan I están afectando a todos los otros planes dentro de la comarca Ngäbe-Buglé. No muy lejos de allí, el plan para la central hidroeléctrica Chan II se ha detenido después de que la concesión se le haya retirado a Odebrecht Energy (Luxemburgo). El gobierno anunció que reformará el proyecto y convocará una nueva licitación, y reconsiderará las características del proyecto original. La planta Chan II no es un proyecto menor, ya que su construcción supuestamente generará alrededor del 10% de la demanda energética actual de Panamá. El impacto de una nueva represa en el área afectaría a miles de Ngäbe en las áreas de Guayacán, Culebra y Norteño.

En estas comunidades, las personas tienen ideas muy claras sobre el proyecto. "Vivimos una vida simple que no sería lo mismo sin los recursos naturales", dice Beatriz Martínez, una aldeana de Norteño. "No estamos de acuerdo con la construcción de la planta hidroeléctrica porque pone en peligro nuestro futuro. El río es donde tenemos los peces que comemos, la selva y el pasto es donde se crían nuestros animales y donde crecen nuestras plantas. Todo esto no se nos puede quitar porque afectará la forma en que nos sostendremos, arruinará para siempre el entorno en el que vivimos." A pesar de la insistencia de las corporaciones y el apoyo que el gobierno les otorga, los funcionarios dicen que quieren hacer las cosas de forma justa esta vez e involucrar a las comunidades en la conversación. “En nuestra comunidad tenemos un grupo de gestión ambiental que evalúa las propuestas de proyectos que pueden afectar a toda la comunidad, como la de la construcción del Chan II” dice Guillermo Pinedo, miembro del consejo comunitario en Norteño.

Norteño, Bocas del Toro.

La planta de Chan I ha provocado el desplazamiento de la población, así como el empobrecimiento, la negación y la violación de los derechos humanos, sin tener en cuenta la autonomía de la población en su propia tierra. Si se construye la hidroeléctrica, se tendrá que reubicar a comunidades enteras y obligar a la gente a irse. "¿Dónde van a vivir, cómo van a ganarse la vida, cómo se les reembolsará por su pérdida?" continúa Guillermo. "La gran mayoría de nosotros vivimos con lo que cultivamos. Dar dinero como reembolso a las familias que sean desalojadas no es suficiente, porque ese dinero se terminará después de un año y luego, ¿qué? ¿Cómo pueden sostenerse a sí mismos si no pueden cultivar la tierra?”

Retreat de una mujer Ngäbe en su traditional Nagua, Norteño.

La cultura Ngäbe vive al lado de la naturaleza y no sería lo mismo sin todo lo bueno que proporciona la naturaleza. Cuando se construyen cuevas mineras o plantas hidroeléctricas, este equilibrio colapsa y su vida se ve comprometida.

Los ríos y las montañas se han conservado hasta ahora porque los Ngäbe nunca los han considerado una mercancía. El estilo de vida moderno y el desarrollo económico han comprometido muchos recursos naturales para los Ngäbe, afirmando que todo esto es para producir energía limpia. Pero cuando destruye ríos y desplaza a poblaciones enteras, ¿es realmente limpia?

Alberto Rossini